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Misiones Espaciales

La Mariner 4 (NASA) sobrevoló Marte en el año 1965 a una distancia de 9 846 km, convirtiéndose así en la primera nave espacial en sobrevolar Marte. Las imágenes realizadas por la Mariner 4 revelaron que Marte tenía una superficie de color del óxido, llena de cráteres y con evidencias de que el agua líquida alguna vez la surcó.

    Mariner 4 (Cortesía de NASA)   

En el año 1969 sobrevolaron Marte las naves espaciales Mariner 6 y Mariner 7 (ambas de la NASA). En 1971 la Mariner 9 (NASA) se convirtió en la primera nave en orbitar Marte y envió más de 7 000 imágenes.

La Unión Soviética envió con éxito en el año 1971 dos orbitadores, Marte 2 y Marte 3. El módulo de aterrizaje sólo funcionó para el Marte 3 durante 60 segundos después del aterrizaje. En 1973 también envió con éxito los orbitadores Marte 4 y Marte 5.

En 1975 la NASA inició la misión Viking en la que dos naves Viking 1 y Viking 2), consistentes cada una de ellas en un orbitador y un módulo de aterrizaje, orbitaron Marte para tomar imágenes de alta resolución de la superficie del planeta. La Viking 1 orbitó cerca de Fobos (y obtuvo imágenes de dicho satélite), mientras que la Viking 2 orbitó cerca de Deimos. Los módulos de aterrizaje tomaron imágenes, recogieron y analizaron muestras del suelo marciano y tomaron datos de la temperatura así como de la dirección y velocidad del viento.

     Módulo de aterrizaje tipo Viking (Cortesía de NASA)   

En el año 1989 la nave espacial soviética Phobos 2 entró en órbita alrededor de Marte y obtuvo información del satélite Fobos, de Marte, del medio interplanetario y del Sol. En 1992 la NASA envió la Mars Observer para hacer un detallado estudio de Marte. La nave, que estaba inspirada en un satélite de comunicaciones terrestre, llevaba varios instrumentos diseñados para estudiar la geología, la geofísica y el clima de Marte.

En 1997 aterrizó en Marte la sonda Mars Pathfinder (NASA), que exploró la superfice y analizó in situ muestras de rocas.

   
 Panorámica de Marte tomada por la sonda Mars Pathfinder (Cortesía de NASA)   

También en 1997 la nave Mars Global Surveyor (NASA) entró en órbita alrededor de Marte. El objetivo de esta nave era observar el planeta desde una órbita próxima a la órbita polar durante un año marciano completo (equivalente a dos años terrestres). En la actualidad la Mars Global Surveyor sigue enviando imágenes desde la órbita de Marte.

En el año 2001 la nave Mars Odyssey (NASA) llegó a la órbita de Marte y comenzó una misión de 917 días en la que recopiló información acerca de los elementos químicos y minerales que componen la superficie marciana, además de buscar evidencias de agua en la superficie.

En el año 2003 la nave Mars Express (ESA) entró en órbita alrededor de Marte. Su objetivo principal era detectar agua por debajo de la superficie y depositar una sonda (la Beagle 2) sobre la superficie marciana. Los instrumentos científicos de la nave tenían como misión conocer mejor la atmósfera de Marte, su estructura y su geología. Actualmente la Mars Express continúa orbitando y realizando diferentes mediciones de Marte. La sonda Beagle 2 estrelló contra la superficie en el aterrizaje.

En 2004 aterrizaron en Marte (en lados opuestos del planeta) las sondas gemelas Spirit y Oportunity (NASA). La misión de estas sondas es obtener información sobre el agua que hay en Marte y la que hubo en el pasado. Por el momento, la sonda Oportunity es la que ha encontrado más evidencia de que hubo agua líquida en la superficie de Marte. En la actualidad ambas sondas siguen funcionando.

     Rover Spirit (Cortesía de NASA)   

La NASA tiene previstas varias misiones con destino a Marte:

En agosto de 2005 se lanzará la nave Mars Reconnaissance Orbiter, que buscará más evidencias de antiguos océanos y analizará el cambio climático marciano estudiando los minerales de la superficie.

En agosto de 2007 se producirá el lanzamiento la sonda Phoenix, que tiene previsto tomar tierra en una zona rica en hielo del polo norte marciano. Esta sonda excavará el terreno ártico para estudiar la historia geológica del agua en Marte.

Para el año 2009 está previsto que se lance la sonda Mars Science Laboratory, que transportará un "rover" de gran duración y gran movilidad. Además de estudiar la geología marciana, esta misión servirá como ejemplo para futuras misiones de regreso desde Marte.

En el año 2011 se enviará la sonda Mars Sample Return Lander, que recogerá rocas del suelo marciano y emprenderá el viaje de vuelta a la Tierra, llegando en el 2014..

              
 Mars Reconnaissance Orbiter (Cortesía de NASA)        Mars Science Laboratory (Cortesía de NASA) 


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